¿Cómo funcionan las coordenadas geográficas?

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La Tierra es casi una esfera, algo comprimida por sus polos, que gira sobre su eje. Este geoide terrestre cuenta con dos polos, Norte y Sur, que son el lugar donde su eje de giro corta a la superficie terrestre.

El sistema de coordenadas natural de un esferoide como es el caso de la Tierra es por tanto el de coordenadas angulares. Un sistema que está compuesto latitud y la longitud.

Para definirlas, debemos por tanto identificar por un lado ese eje de rotación terrestre. Por otro, el plano perpendicular al eje de rotación que corta la Tierra y la atraviesa por su centro, que define el Ecuador en su intersección con el esferoide.

Coordenadas geográficas.

La longitud: perpendicular al eje de rotación

Todos los círculos máximos que van de polo a polo son las denominadas líneas de longitud o meridianos. Así, el resto de las lineas de intersección con la superficie terrestre de los infinitos planos perpendiculares al eje de rotación definen los diferentes paralelos o líneas de latitud constante.

A cada uno le corresponde un número de identificación a partir del meridiano origen (meridiano 0°) que pasa por Greenwich, en las proximidades de Londres.

A partir de ese meridiano 0°, las demás líneas están identificadas numerándolas hacia el Este (E) y hacia el Oeste (W), desde los 0° hasta los 180°, que es la línea que completa el círculo máximo que pasa por el origen de longitudes (Greenwich 0°).

Latitud y longitud
Latitud y longitud

La latitud: los paralelos al Ecuador

A igual distancia de ambos polos otro círculo máximo rodea la Tierra. Se trata del Ecuador, que a su vez la divide en dos hemisferios denominados Norte y Sur.

Los meridianos pueden definirse como las lineas de intersección con la superficie terrestre de los infinitos planos que contienen al eje de rotación.

Paralelos al Ecuador otros círculos menores, decrecientes hacia los polos, constituyen la red de paralelos. Están numerados a partir del Ecuador (0°), hacia el Norte (N) y hacia el Sur (S), hasta que se confunden con los Polos (90°).

Un grado de meridiano equivale siempre a 111 kilómetros, mientras que un grado de paralelo equivale a 111cos, es decir a 111 kilómetros en el Ecuador disminuyendo hasta 0 kilómetros en los polos.

Longitud y latitud en un plano
Longitud y latitud en un plano.

Las coordenadas de cada lugar en la Tierra

Paralelos y meridianos se cruzan siempre en ángulo recto. Todo punto sobre la superficie terrestre posee sus coordenadas propias: una longitud y latitud, definidas y distintas de las de cualquier otro punto.

Así por ejemplo a Madrid, capital del Estado Español, le corresponde una longitud de 3°41’W, al Oeste del meridiano de Greenwich, y una latitud de 40°24’N, al Norte del Ecuador.

Antecedentes de las coordenadas geográficas

Fue Pitágoras (530 a.C.) el primero en admitir que la Tierra podía ser esférica. Tres siglos más tarde Eratóstenes (250 a. C.) propuso los primeros datos sobre las dimensiones de esta esfera. Confeccionó un mapamundi, que, aunque perdido, se ha podido reconstruir con gran precisión, gracias a los relatos de diversos exploradores y marinos con la ubicación de los mares, tierra, montañas, ríos y poblaciones.

Eratóstenes de Cirene (275-194 a.C.) que fue, sin lugar a dudas, el gran reformador de la cartografía griega
Reconstrucción de cómo podría haber sido el mapa de Eratóstenes.

El mapa de Eratóstenes es el primero en establecer un sistema de coordenadas y divide a la tierra habitada en departamentos, a los que él denomina sphragidas. Estos departamentos se apoyaban en dos ejes perpendiculares: uno con dirección Norte-Sur, que era el meridiano que pasaba por Siena y Alejandría, y el otro, un paralelo de Oeste a Este, que pasaba por las Columnas de Hércules, Atenas y Rodas.

El meridiano cero en Canarias

Decíamos al comienzo del artículo que el meridiano 0º es el que pasa por Greenwich, localidad cercana a Londres. Pero esto no siempre ha sido así. Hasta 1884, el meridiano de referencia estuvo en Canarias: el Roque Nublo (Gran Canaria) primero y en Punta de la Orchilla (El Hierro) después.

Así lo reflejan numerosos mapas elaborados hasta esa fecha de 1884. En aquel año se aceptó que los horarios en el mundo se rigieran por Greenwich, tras el Congreso Internacional sobre el Meridiano celebrado en Washington en aquel año. Una batalla geopolítica que ganó por entonces el mundo anglosajón.

2 COMENTARIOS

  1. El texto dice lo correcto. Un grado de meridiano es una distancia angular de un grado de latitud medido a lo largo de un meridiano, es decir, entre dos paralelos y será de 111km. Un grado de paralelo es la distancia de un grado de longitud medida sobre un paralelo entre dos meridianos. Esta distancia se va reduciendo a medida que aumenta la latitud, debido a la convergencia de los meridianos.

  2. La separación de 111km entre meridianos y de 111cos entre paralelos… ¿no será al revés?. Los meridianos coinciden todos en los polos.

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