Un tornado es una masa de aire con alta velocidad angular cuyo extremo inferior está en contacto con la superficie de la Tierra y el superior con una nube.

Es el fenómeno atmosférico ciclónico de mayor densidad energética de la Tierra. No obstante, tiene, a diferencia, por ejemplo, de los ciclones o tifones; poca extensión y de corta duración. Puede variar desde segundos hasta más de una hora.

La escala de Fujita es la que mide la intensidad de los tornados. De los 42 registrados en el mundo con más de cien muertos, más de la mitad (24) se produjeron en una pequeña área entre Bangladesh y el este de la India. La zona tiene 21.000 kilómetros cuadrados, el equivalente, aproximadamente, a la superficie de El Salvador, Israel o Eslovenia.

Algo que, además de las condiciones meteorológicas propicias para la formación de este fenómeno, está relacionado con varios factores. A la alta densidad de población, se suman las malas condiciones de vida y la falta de un sistema de alerta temprana, como el existente en los países desarrollados, tal y como apunta este artículo. Dicho esto, vamos a repasar cuáles han sido los peores tornados de la Historia.

Daulatpur y Saturia, Bangladesh, 1989. 1.300 muertos.

“La devastación era tan grande que, salvo los esqueletos de los árboles no había señal de infraestructuras permanentes”. Así describía la catástrofe del tornado que afectó a las ciudades de Daulatpur y Saturia el Bangladesh Observer.

De hecho, un área de seis kilómetros cuadrados quedó totalmente devastada. Es el más mortal de todos los tornados de los que hay registros, con un balance de 1.300 víctimas mortales.

Tuvo lugar el 26 de abril de 1989, después de un periodo de seis meses de sequía que probablemente generó las condiciones para que se produjera la espectacular tormenta.

Cerca de 80.000 personas perdieron sus viviendas y las ciudades de Daulatpur y Saturia quedaron totalmente destruídas. Se desconoce la magnitud del tornado dentro de la escala de Fujita, debido a la falta de medios para realizar mediciones.

Daca y Comilla, Bangladesh, 1969. 923 muertos.

El segundo grupo de tornados más mortífero de la historia tuvo lugar también en Bangladesh, que por aquella época formaba parte de Pakistán. Ocurrió un 14 de abril de 1969. Concretamente fueron, al menos, dos tornados, según lo documentado por el Pakistan Observer.

El primero azotó los suburbios del noreste de la actual capital, Daca, matando a 660 personas. Así intentaba describir un funcionario del gobierno su visita al lugar de la tragedia: “Vi lo que ninguna palabra podría describir acertadamente”. Una segunda tormenta, 48 km al este de la ciudad de Comilla, acabó con la vida de 263 personas.

‘Tri-State’, Estados Unidos, 1925. 695 muertos.

‘Triestatal’. Es como se conoce al más mortífero tornado de la Historia en Estados Unidos y el tercero con una mayor mortalidad en el mundo. Su ámbito geográfico fue como su propio nombre indica el de tres estados: Missouri, Illinois y Indiana.

Un tornado en Ocklahoma
Un tornado en Ocklahoma

El tornado mató a más del doble de personas que el segundo más mortal en Estados Unidos, el Great Natchez, ocurrido en 1840. Se registraron vientos de hasta 352 kilómetros por hora.

En su trayectoria viajó desde el sureste de Missouri hasta el sur de Illinois y desde allí al suroeste de Indiana. Aunque el Servicio Meteorológico Estadounidense, la NOAA, no ha llegado a calificarlo como tal, está reconocido por la mayoría de expertos como un tornado de categoría F5, la máxima.

Hay dudas acerca de si se trató de un único tornado o de varios. No obstante, algunas investigaciones realizadas a posteriori hablan de que podría haber sido uno solo y que su recorrido habría alcanzado los 377 kilómetros de distancia.

Manikganj, Bangladesh, 1973. 681 muertos.

El tercer peor tornado en lo que a número de muertos se refiere tuvo lugar también en Bangladesh. Ocurrió concretamente en la subdivisión de Manikganj, del distrito de la capital, Daca, el 17 de abril de 1973. En la localidad de Balurchar ni una sola vivienda quedó en pie, el pueblo fue completamente arrasado.

Y lo mismo ocurrió con otras aldeas alrededor del río Kaliganga. Dos embudos se fusionaron para formar un gran tornado que se movía en zig-zag. La violencia del viento fue tal que, por ejemplo, un barco con tres personas a bordo voló hasta ser desplazado a un kilómetro de la orilla.

La Valetta, Malta, 1551. 600 muertos.

Mucho hay que echar la vista atrás para encontrar el quinto tornado más mortífero de la historia. Tuvo lugar en el siglo XVI en Malta. Destruyó el área de la Gran Bahía maltesa el 23 de septiembre 1551 –aunque algunas fuentes lo sitúan en 1556–.

Según los pocos datos que han llegado hasta nosotros, al parecer, el tornado comenzó como una tromba marina o “manga de agua”, una nube en forma de embudo que comienza en el mar. A su llegada al Puerto de La Valletta destruyó a toda una flota de barcos británicos dispuestos para la batalla y mató a unas 600 personas.

* Fuentes: esta lista, esta web sobre el tornado ‘Tri-state’, este artículo sobre el tornado de Daulatpur y Saturia y este artículo sobre los tornados en Bangladesh.

* Para saber más: este artículo en inglés de tornados por países.

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