Muchas veces hemos tratado en este blog el eterno debate de las proyecciones. Una cuestión que tiene mucho de geometría.

En el fondo detrás de cualquier proyección hay algo que no puede solucionarse. La dificultad de llevar las tres dimensiones del planeta a las dos dimensiones de un mapa.

Una proyección cartográfica no es más que una forma de representar la superficie redondeada y en tres dimensiones de la Tierra en un mapa plano de dos dimensiones.

La polémica de la proyección Mercator

Ocurre con la proyección del cartógrafo flamenco Gerardus Mercator (1512-1594), probablemente la más la más utilizada de todos los tiempos. Deforma progresivamente las tierras emergidas conforme te acercas a los polos. A menudo esto ha llevado a simplificaciones, como la de tildar a la proyección de Mercator de imperialista.

Gerardus Mercator  imaginó la Tierra contenida en un cilindro infinitamente largo con un radio equivalente al terrestre, de forma que únicamente el ecuador tocaba el cilindro. A partir de ahí, trazó rectas desde el centro de la Tierra hasta todos los puntos de la superficie terrestre.

Unas rectas que al alargarse cortaban también la superficie del cilindro. De este modo habría una correspondencia entre los puntos de ambas superficies. Una vez hecho lo anterior, se podía desplegar el cilindro, generando un mapa plano de la superficie terrestre.

Así funciona la proyección de mercator.
Así funciona la proyección de Mercator. Wikipedia.

La proyección de Mercator es cilíndrica al ser la superficie sobre la que se proyecta un cilindro. Además, los meridianos no convergen en los polos y forman, junto con los paralelos, una malla de líneas rectas perpendiculares unas con otras. 

A pesar de las distorsiones de Mercator, esta proyección resulta especialmente indicada para mapas interactivos en los que el usuario puede ampliar una región determinada. Por ello Google Maps, sin ir más lejos, la usa, como hemos apuntado. 

En el Ecuador se observan mejor las diferencias

Con todo, podríamos decir que es en el Ecuador, donde pueden observarse mejor las diferencias, con una mayor objetividad.

La línea del Ecuador en el mapa
La línea del Ecuador en el mapa

La proyección conserva la escala a lo largo de los meridianos, pero no en los paralelos. El único que tiene correcta la escala es el Ecuador (la línea de tangencia con el cilindro). Pero en los demás paralelos la escala se va haciendo más y más pequeña a medida que se avanza hacia los polos.

En el caso extremo de los polos, que son puntos, quedan representados en la proyección por una línea de 40,000 km de longitud, lo que es una deformación extrema.

El siguiente mapa hace el ejercicio de comparar las mayores islas del planeta a la altura del Ecuador. Es aquí donde se supone que las deformaciones son menores, por cual es posible realizar una comparación en una mayor “igualdad de condiciones”.

Las islas más grandes del mundo comparadas en el ecuador
Las islas más grandes del mundo comparadas en el ecuador

Como puede observarse Australia es la isla más grande de todas. Llama la atención el caso de Groenlandia (A la derecha en color amarillo), cuyo tamaño es mucho menor al que imaginamos, dada la amplificación de los polos referida.

Japón y Reino Unido aparecen también en el mapa más pequeños de lo que solemos tender a pensar. Entre tanto, las islas de Indonesia son considerablemente más grandes, al tiempo que Madagascar es mayor de lo imaginado habitualmente.

El verdadero tamaño de los países

La eterna paradoja cartográfica, la de las representaciones y sus proyecciones se pone blanco sobre negro en una herramienta que lleva ya un tiempo funcionando y os presentamos en el blog. Se trata del mapa interactivo ‘The true size of…“.

El funcionamiento es muy sencillo. Tras abrir la página, hay que seleccionar en el buscador de la parte superior izquierda las regiones y países sobre las que queramos realizar el experimento.

El verdadero tamaño de los paises
El verdadero tamaño de los países. Estados Unidos, India y China comparados a la altura del Ecuador en África.

Una vez elegidos, se marcan con un color especial y se pueden arrastrar por todo el mapa. La herramienta también permite ver a un clic los datos exactos sobre la superficie de las diferentes zonas.

De este modo, gracias a esta herramienta se aprecia mucho mejor por qué las áreas extremas parecen más grandes que las ecuatoriales. La idea pretende “corregir” la proyección Mercator, que es la que usa Google Maps, y permitir comparar iguales.

Como es sabido, en la proyección Mercator, Groenlandia parece sobrerrepresentada y es casi igual que África cuando en realidad el continente africano es 14 veces más grande. Otro ejemplo: Alaska parece tan grande como Brasil cuando el país sudamericano quintuplica la superficie de Alaska.

Otras proyecciones: Lambert, Winkel Tripel, Mollweide

A día de hoy a Mercator le han salido varios competidores. Es el caso de la proyección cónica de Lambert, que es utilizada con frecuencia en la navegación aérea.

Proyección Winkel Tripel
Proyección Winkel Tripel

También la proyección de Winkel-Tripel, que es la que utiliza la National Geographic Society para sus mapas. También tiene su predicamento la proyección de Mollweide. Estas proyecciones tienden a combinar elementos de otras, de manera que suavizan las zonas más delicadas.

3 COMENTARIOS

  1. Creo que no es del todo acertado lo que se dice, no es la proyección Mercator la que se utiliza en Google Maps o Google Earth, ni en la mayoría de la cartografía que se comercializa en la actualidad. La proyección que se usa, a través del sistema WGS84 es la “Transversa de Mercator”, que es una variante de la anterior en la que el cilindro en el que se envuelve la Tierra no tiene su eje N-S, sino E-W, utilizándose después tantos cilindros como meridianos queramos usar como línea central de la proyección, de forma que consigues dos líneas automecoicas (escala constante), el Ecuador y el meridiano correspondiente.

  2. Estimados, creo que hice una lectura demasiado rápida, pero aún así dejo este comentario. La proyección Mercator es conforme, es decir que se mantienen sus ángulos (mantienen la forma), hay otras proyecciones planteadas como Mercator que son las equivalentes (mantienen las áreas) ; se puede decir que no hay una proyección que mantenga forma y superficie. De allí que Groenlandia aparece tan grande en una Mercator por la deformación que es produce en esta. Estas proyecciones se debe utilizar hasta los 70º/75º de latitud norte y sur

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