El primer atlas moderno del mundo fue publicado en 1570, obra de Abraham Ortelius. Se le considera la primera colección sistemática de mapas de tamaño y estilo uniforme. Es Theatrum Orbis Terrarum que viene a significar ‘Teatro del mundo’.

Porque ese era el objetivo precisamente del atlas: representar el mundo, como si de un teatro se tratase. Y tanto conocimiento y tan antiguo tiene su precio. No en vano, se saca a subasta una edición de 1579 que puede llegar alcanzar las 60.000 libras.

Portada del Atlas en una edición de 1606
Portada del Atlas en una edición de 1606

Abraham Ortelius, nacido en Amberes, fue también conocido como el «Ptolomeo del siglo XVI». Junto a Gerardus Mercator fue el padre de la cartografía flamenca. Su familia era originaria de Augsburgo y se tuvieron que asentar en las Diecisiete Provincias por haber sido acusados de protestantes.

Tras estudiar griego, latín y matemáticas se estableció en su ciudad natal como librero y cartógrafo. En 1575, Ortelius fue nombrado geógrafo de Felipe II, un cargo que le permitió acceso a los conocimientos acumulados por los exploradores portugueses y españoles.

De hecho, se dice que Felipe II siempre tenía a mano su propio ejemplar del Theatrum Orbis Terrarum, tal vez buscando nuevos lugares que conquistar. Quizás para conocer mejor sus extensos dominios, islas y regiones enteras que le pertenecían pero que jamás pudo conocer en persona.

Theatrum Orbis Terrarum, 1570, planisferio.
Theatrum Orbis Terrarum, 1572, planisferio.

Incómodos pergaminos individuales

Hasta la publicación de Theatrum Orbis Terrarum, los nuevos descubrimientos de los españoles y los portugueses habían sido plasmados en forma de pergaminos individuales. Estaban decorados con bordes ornamentados e incluían elaborados escudos y blasones.

Pero no eran prácticos. Incómodos de utilizar, debían ser desenrollados y enrollados cada vez. Algunos descubrimientos portugueses se habían documentado en mapas manuscritos cosidos en tomos, pero no era un atlas en sí mismo ya que o no tenían texto o no lo integraban con la imagen, como cabía esperar de un atlas.

Europa en el Atlas de Ortelius. 1572
Europa en el Atlas de Ortelius. 1572.

Un compendio de mapas de otros autores

Lo cierto es que el atlas prácticamente no contenía mapas elaborados por Ortelius, sino 53 mapas de otros autores, en los que se indicaba la fuente. El atlas de Ortelius reflejaba todos los mapas en el mismo estilo y las placas de cobre para su realización tenían el mismo tamaño (los folios eran de aproximadamente 35 x 50 cm).

América en el Atlas de Ortelius, de acuerdo a las primeras representaciones
América en el Atlas de Ortelius, de acuerdo a las primeras representaciones. 1598.

Si a esto le añadimos el hecho de que estén ordenados de manera lógica por continente, región y estado, así como que van acompañados de un comentario descriptivo y referencias en el reverso, podemos hablar de un atlas.

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Ortelius empezó a trabajar en una colección de mapas grabados con xilografía y coloreados a mano. En el reverso de cada mapa añadió una descripción de cada una de las regiones y países, así como datos sobre su clima, gastronomía, costumbres, etc.

Esto constituyó sin duda una novedad. Para incluir esta información detallada utilizaba las fuentes clásicas y los recientes descubrimientos, así como la ayuda de otros cartógrafos.

La península Ibérica representada en el atlas de Abraham Ortelius
La península Ibérica representada en el atlas de Abraham Ortelius. 1572.

El conocimiento del mundo, en un solo libro

En Theatrum Orbis Terrarum fue la primera vez que la totalidad del conocimiento del mundo por parte de Europa Occidental se reunió en un solo libro. En la bibliografía e mencionaba a los 33 cartógrafos de los que se utilizaron mapas en el atlas. Además se incluyó a un total de 87 cartógrafos del siglo XVI que Ortelius conocía.

África y la Península Arábiga en el Atlas de Ortelius
África y la Península Arábiga en el Atlas de Ortelius.

Esta lista creció en cada edición latina, e incluyó no menos de 183 nombres en 1601. Entre las fuentes se mencionan para el mapa del mundo el mapa del mundo (1561) por Giacomo Gastaldi, la avenida porto de la costa atlántica (1562) de Diego Gutiérrez, el mapa del mundo (1569) de Gerardus Mercator, que tiene 8 mapas derivados de Theatrum.

China en el atlas de Ortelius
China en el atlas de Ortelius

Para el mapa de Europa (1554) hizo uso del mapa de Gerardus Mercator, el mapa de Escandinavia (1539) era el de Olaus Magnus, mientras que el mapa de Asia se derivó de su propio mapa de Asia de 1567, que a su vez se inspiró en el de Gastaldi (1559). También para el mapa de África hizo uso de Gastaldi.

De este modo, la contribución de Ortelius con este atlas fue una colección de los mejores mapas, refinados por él mismo, combinados en un mapa o dividido en múltiples y en el mismo tamaño. El atlas no cesó de actualizarse y mejorarse hasta 1612. Por todo ello podemos hablar sin duda del primer atlas moderno de la historia.

1 COMENTARIO

  1. me gustaria saber como y si es posible obtener un mapa de España para engalanar mi pared.-sobretodo que soy ciudadana española viviendo en el exterior.-

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